El aprendizaje es el proceso por el que se adquieren nuevos conocimientos, comportamientos, actitudes e ideas. El aprendizaje puede producirse por vías tanto inconscientes como conscientes. El condicionamiento clásico es uno de esos métodos de aprendizaje inconsciente y es la forma más directa en que los seres humanos pueden aprender. El condicionamiento clásico es el proceso en el que se empareja una respuesta automática y condicionada con estímulos específicos. Aunque Edwin Twitmyer publicó los hallazgos relativos al condicionamiento clásico un año antes, el trabajo más conocido y completo sobre el condicionamiento clásico se debe a Ivan Pavlov, un fisiólogo ruso nacido a mediados del siglo XIX. Pavlov tuvo un impacto tan grande en el estudio del condicionamiento clásico que a menudo se le denomina condicionamiento pavloviano.

¿Qué es el condicionamiento clásico?

El condicionamiento clásico, a menudo denominado condicionamiento pavloviano o aprendizaje pavloviano, es una forma de aprendizaje en la que un estímulo neutro se empareja con un estímulo que provoca una respuesta. Después de un periodo de condicionamiento, el estímulo neutro provoca la respuesta cuando no se combina con el estímulo que genera la respuesta.

El psicólogo Ivan Pavlov descubrió el condicionamiento clásico cuando estudiaba la digestión en los perros. Se dio cuenta de que sus perros empezaban a salivar cuando oían sonidos normalmente asociados a la obtención de carne. Entonces diseñó un experimento para comprobar este fenómeno. Empezó a hacer sonar una campana inmediatamente antes de darles carne a los perros. Después de que los perros escucharan la campana y la asociaran con la carne varias veces, empezaron a salivar sólo con el sonido de la campana.

Tipos de estímulos

El condicionamiento clásico se basa en tres elementos:

  • Estímulo condicionado. El estímulo condicionado es el que provoca la reacción tras un periodo de condicionamiento; en el experimento de Pavlov, era la campana.
  • Estímulo incondicionado. El estímulo incondicionado es el elemento que provoca la respuesta sin entrenamiento, la carne en el caso de Pavlov.
  • Respuesta condicionada. La respuesta condicionada es la respuesta que se produce cuando se presenta el estímulo condicionado: la salivación al oír la campana.

Condicionamiento y aprendizaje

El condicionamiento clásico se considera una forma rudimentaria y reflexiva de aprendizaje y se ha demostrado en diversos organismos. El condicionamiento clásico funciona con bebés, perros y otros animales, pero los adultos altamente inteligentes también pueden ser condicionados utilizando el condicionamiento clásico. Muchas formas de adiestramiento de animales utilizan formas de condicionamiento clásico. Por ejemplo, en el adiestramiento de perros con clicker, se les condiciona para que asocien un clicker con la obtención de una recompensa. Después de un tiempo, los perros empiezan a responder al clicker incluso cuando no se les da la golosina.