El concepto de memoria semántica es bastante nuevo. Se introdujo en 1972 como resultado de la colaboración entre Endel Tulving, de la Universidad de Toronto, y Wayne Donaldson, de la Universidad de New Brunswick, sobre el impacto de la organización en la memoria humana.

Tulving esbozó los sistemas separados de conceptualización de la memoria episódica y semántica en su libro «Elements of Episodic Memory». Señaló que la semántica y la episódica difieren en su funcionamiento y en los tipos de información que procesan.

Antes de Tulving, la memoria humana no había sido objeto de muchos estudios o investigaciones en profundidad. Desde entonces, varios proyectos de investigación han estudiado las diferencias entre la memoria semántica y la episódica. Algunos de los experimentos más notables relacionados con la memoria semántica fueron los realizados por J.F. Kihlstrom en la década de 1980 para probar la hipnosis en la memoria semántica y episódica.

¿Qué es la memoria semántica?

La memoria semántica es la parte de la memoria a largo plazo que procesa ideas y conceptos que no provienen de la experiencia personal. La memoria semántica incluye cosas que son de conocimiento común, como los nombres de los colores, los sonidos de las letras, las capitales de los países y otros datos básicos adquiridos a lo largo de la vida.

La memoria semántica está asociada a los hechos y sigue creciendo con la edad. No tiene ninguna asociación con la experiencia personal o las emociones. Es diferente de la memoria episódica.

Ejemplos de memoria semántica

La memoria semántica incluye los conocimientos básicos almacenados en el cerebro, como los sonidos que producen las letras y el reconocimiento de los nombres de los colores. Algunos ejemplos de memoria semántica son:

  • El significado de las letras
  • El concepto de lo que es un gato
  • La idea de lo que es un coche
  • Cómo las letras unidas pueden formar una palabra
  • Definiciones de palabras
  • Las fechas de inicio y fin de la Segunda Guerra Mundial
  • Saber qué es un dinosaurio
  • Saber para qué sirve un teléfono
  • Saber cómo se hace una polea
  • Saber dónde se encuentra Mongolia en un mapa
  • Recordar qué es un ordenador
  • Saber que los peces nadan en el agua
  • Saber que los búhos son nocturnos
  • Saber que los ciervos se pueden cazar
  • Saber qué es una silla
  • Saber para qué sirve una escoba
  • Saber dónde encontrar un loro
  • Recordar qué alimentos son populares en Camboya
  • Saber qué es un libro
  • Saber utilizar las tijeras
  • Saber cómo es un árbol
  • Recordar qué aspecto tiene un oso
  • Saber para qué sirve una batidora
  • Saber la diferencia entre una vaca y un pájaro
  • Recordar las fechas de cada una de las batallas de la Guerra de 1812
  • Saber cómo son las gafas de sol
  • Recordar el uso de una mandolina para cortar verduras
  • Conocer los nombres de las formas
  • Saber qué es la nieve
  • Saber qué es la luna
  • Recordar el ciclo del agua
  • Conocer la vestimenta típica de los americanos coloniales
  • Recordar dónde se encuentra Madagascar
  • Recordar los nombres de los primeros astronautas que viajaron al espacio
  • Conocer el uso de una grapadora
  • Saber para qué se utiliza una cuchara
  • Saber para qué se utiliza una batidora

¿Por qué es tan importante la memoria semántica?

Todos necesitamos la memoria semántica para funcionar sin problemas en nuestra vida cotidiana. La utilizamos todos los días para aprender, retener y recuperar nueva información. Forma parte de nuestra cognición.

Los niños y los adolescentes la utilizan para retener la información nueva que aprenden en casa o en la escuela, mientras que los adultos la necesitan para conocer la secuencia de tareas necesarias para realizar su trabajo.

Sin la memoria semántica, no sabrías que el cielo es azul o que los pájaros pueden volar. Tus conceptos sobre el tiempo y el espacio o los significados de emociones como el amor y el odio están incorporados a tu memoria semántica.

Si su memoria semántica está dañada debido a algún tipo de enfermedad como el Alzheimer, es posible que no pueda identificar o nombrar objetos cotidianos, entender los conceptos de libertad o saber qué significa la palabra «café».

Fortalecer la memoria semántica tiene muchos beneficios. Una memoria semántica más fuerte se traduciría en una mejora de la memoria a largo plazo en los estudiantes, lo que les permitiría obtener mejores resultados en los estudios.

Y lo que es más importante, el fortalecimiento de la memoria semántica le permitiría rendir mejor en todos los aspectos de su vida sin necesidad de tomar vitaminas para la memoria.

¿Cómo se forman los recuerdos semánticos?

Todos aprendemos nuevos hechos, tareas o conceptos a partir de nuestras experiencias personales. Así que, en general, la memoria de tipo semántico se deriva de la memoria de tipo episódico.

Por ejemplo, cuando se aprende una nueva información, la memoria a corto plazo la transmite a la memoria episódica. Inicialmente, usted recuerda el momento o el lugar exacto en el que obtuvo la información.

Sin embargo, con el tiempo se produce una transición gradual de la memoria episódica a la semántica, en la que su asociación de un recuerdo concreto a un evento o estímulo particular se reduce para que la información se generalice en su memoria de trabajo como memoria semántica.

En cuanto al proceso de codificación, tanto la memoria semántica como la episódica tienen un proceso similar.

Sin embargo, la memoria semántica activa principalmente el córtex frontal y el córtex temporal, mientras que la actividad de la memoria episódica se concentra en el hipocampo. Las otras áreas del cerebro implicadas en el uso de la memoria semántica son la corteza prefrontal inferior izquierda y el área temporal posterior izquierda.

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La codificación visual, acústica y de significado son los tres tipos principales de codificación utilizados para comprometer la información en la memoria semántica.

Las personas pueden codificar la información en la memoria semántica a través de imágenes o de la lectura de palabras y números, escuchando repetidamente la información o conectando la información con otra cosa que tenga significado en la memoria.

Cada persona tiene un estilo de aprendizaje diferente. Una persona puede funcionar muy bien con ayudas visuales. Otro tipo de persona puede codificar la memoria semántica a través del significado o la repetición.

En definitiva, no hay una única vía para la formación de la memoria semántica. Pero puedes estudiar mejor utilizando mnemotecnia. Sólo tienes que asegurarte de no caer en algunos de los problemas que discutiremos a continuación.